Римский волнорез, который провел в воде Средиземного моря более 2000 лет, хранит в себе огромное количество химических секретов. Он был обнаружен международной командой исследователей во главе с Пауло Монтейро из Национальной лаборатории им. Лоуренса в Беркли (США). Анализ стойкого к воздействию морской воды римского бетона показал, что он превосходит по прочности лучшие современные аналоги, при этом его производство было менее вредным для экологии.

Специалисты подчеркивают, что на долю производства портландцемента, который выходит в состав бетона, приходится семь процентов углекислого газа, который попадает в атмосферу по вине человека.

Портландцемент является своего рода "клеем", который лежит в основе современных бетонных конструкций. Но при его производстве высвобождается огромное количество углерода (в ходе сжигания топлива). Этот этап техпроцесса необходим для нагрева смеси известняка и глины до 1450 градусов по Цельсию (2642 градусов по Фаренгейту). При этом CO2 также выделяет нагретым известняком (карбонат кальция). Команда Монтейро обнаружила, что римляне использовали гораздо меньше извести и нагревали известняк лишь до 900 ˚ C (1652 ˚ F) или ниже. Поэтому для производства своего цемента им требовалось гораздо меньше горючего топлива, что в случае современного портландцемента.

Так как же римляне добились этого? Ученые выяснили, что предки современных итальянцев создавали бетон путем смешивания извести и вулканических пород. Когда они возводили подводные конструкции из бетона, известь и вулканический пепел смешивались с получением раствора, затем этот раствор и вулканический туф (пелерин) помещались в деревянные формы. Далее в смесь добавлялась морская вода, которая мгновенно вызвала экзотермическую реакцию: известь поглощала воду и взаимодействовала с пеплом, скрепляя всю смесь.

Создатели современного экологически чистого бетона также используют вулканический пепел или золу от угольных электростанций, частично заменяя портландцемент на менее вредные для экологии аналогии, что позволяет добиться вполне достойных результатов. Тем не менее, оценить прочность обычного бетона в долгосрочной перспективе невозможно, в отличие от римской находки.